La compréhension des consignes est fondamentale pour la rédaction d’un devoir en sociologie.  Les consignes peuvent se regrouper en deux grandes catégories qui correspondent à deux orientations différentes : l’orientation explicative et l’orientation critique.

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Lorsque l’orientation d’une consigne est explicative, vous devez recueillir et classer des éléments pour faire comprendre une affirmation, un point de vue ou une réalité ; vous n’avez pas à exprimer votre position personnelle. Lorsque la consigne a une orientation critique, vous devez non seulement faire comprendre une affirmation ou un point de vue, mais vous devez également défendre une position personnelle, faire preuve d’esprit critique, c’est-à-dire mesurer, évaluer la part de vrai ou de faux, d’exactitude ou d’inexactitude de cette affirmation. Nous présentons ici par ordre alphabétique les principales activités que l’on retrouve dans les consignes. Nous indiquons après chaque définition à quelle orientation elles correspondent : explicative ou critique.

Analyser : Décomposer un ensemble de ses éléments essentiels en faisant ressortir les liens entre eux, puis examiner chacune de ces parties. L’analyse va plus loin que la description, car elle décompose l’objet en parties. Elle se distingue de l’explication en ce qu’elle ne cherche pas l’origine, le fonctionnement et le but mais divise l’être, la situation ou l’objet pour mieux les comprendre. Orientation explicative.

Argumenter :Tenter de convaincre à l’aide de raisonnements, d’explications et d’exemples. L’argumentation se distingue de la démonstration ou de la preuve parce qu’elle est toujours basée sur des raisonnements et non sur des faits. Quand on argumente, on prend parti, on n’est pas neutre. Orientation critique.

Commenter : Faire un exposé qui explique, interprète ou apprécie les aspects remarquables de faits ou de textes donnés. Quand on fait un commentaire, on choisit de privilégier certains aspects de la question. Attention, dans le contexte scolaire et dans la vie de tous les jours, commenter a un sens différent. Dans la vie de tous les jours, commenter, c’est donner son avis, faire une remarque personnelle. Dans le contexte académique, commenter, c’est faire des remarques, des observations sur des faits, des textes ou des événements pour les expliquer. Il y a là une différence importante : à l’école, on commente pour mieux faire comprendre, pour expliquer ; dans la vie de tous les jours, on commente pour exprimer son opinion. Orientation explicative.

Comparer : Mettre en évidence les rapports de ressemblance et de différence entre deux ou plusieurs éléments. Orientation explication.

Critiquer : Porter un jugement personnel sur la valeur d’un texte ou d’une idée. La critique peut comporter une analyse, qui permettra une appréciation plus précise de chaque partie ou de chaque aspect de l’objet de la critique. Quand on critique, on donne son opinion. Orientation critique.

Décrire :Détailler les caractéristiques et les particularités d’une chose, d’un être ou d’un phénomène de façon à les rendre reconnaissables. Orientation explicative.

Définir : Donner le sens d’un mot ou d’une expression ; déterminer les limites précises du terme à définir. Orientation explicative.

Démontrer : Utiliser le raisonnement logique et les faits pour soutenir une théorie ou une hypothèse. Démontrer diffère de prouver : la démonstration mène à des conclusions probables, la preuve mène à des conclusions certaines. Attention à l’emploi de ce verbe dans l’analyse et la dissertation littéraire ! Si on le trouve souvent dans les consignes, il faut éviter de l’employer soi-même lorsqu’on analyse un texte littéraire (poème, texte dramatique ou récit), car l’auteur d’un texte littéraire, lui, ne cherche pas à « démontrer » : il montre, décrit, représente, évoque, etc. Orientation explicative.

Développer : Exposer en détail, étendre en donnant plus de détails. Quand on développe, on ajoute de l’information supplémentaire, on n’explique pas. Orientation explicative.

Discuter : Débattre les pour et les contre d’une idée. Discuter est différent d’argumenter, car l’argumentation est une prise de position pour ou contre. La discussion est plus neutre et doit faire valoir ces deux aspects équitablement. Orientation critique.

Expliquer : Faire connaître, faire comprendre clairement en invoquant l’origine (d’où vient), le fonctionnement (comment vit, agit ou opère) et la finalité (pourquoi, dans quel but) d’un  être, d’une situation ou d’une chose. Une explication peut être partielle, c’est-à-dire ne s’attacher qu’à un aspect de la question. Orientation explicative.

Exposer :Présenter un ensemble de faits ou d’idées, dans un ordre qui permet d’en saisir la complexité. Orientation explicative.

Identifier : Reconnaître et nommer les êtres ou objets appartenant à une certaine espèce ou classe d’individus. Déterminer la nature d’un être ou d’une chose. Orientation explicative.

Illustrer :Rendre plus clair par des exemples ou par des dessins, des graphiques, etc. Orientation explicative.

Justifier : Utiliser des arguments pour montrer un acte ou une idée comme justes ou vrais. Justifier est différent d’argumenter, de démontrer et de prouver dans la mesure où on justifie toujours pour montrer qu’on a raison d’agir, de penser ou de conduire un raisonnement de telle ou telle manière, et toujours par rapport à des valeurs : la vérité, le droit, la morale, l’honnêteté, la sincérité, etc. Orientation critique.

Montrer :Mettre en évidence, faire voir ou découvrir en utilisant la description principalement. Pour montrer, on utilise la description, mais on fait plus que décrire : on fait remarquer certains détails ou aspects de quelque chose. Orientation explicative.

Prouver : Utiliser des faits et des raisonnements pour établir qu’un fait, une théorie ou une thèse sont vrais ou certains. Orientation explicative.

Résumer : Présenter les idées ou les actions principales (d’un texte, d’un récit, d’une situation, d’un entretien...) dans l’ordre de leur présentation, en éliminant les détails et les exemples. Orientation explicative.

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